教育創新

美國有一間反傳統而行的綫上學校叫做Lambda,其最大特色是初期不收分文給學生免費上課,等學生畢業獲聘高薪工作後,再從他們薪金中抽取學費。今年初Lambda獲得3,000萬美元融資,得以幫助學校拓展課程內容及業務規模。據筆者了解,已經有不少學生畢業後順利投入職場,故證實這種營運模式有效,相信亦是Lambda成功獲得投資者青睞的原因之一。

 

觀察Lambda的經營策略,其實就是緊貼就業市場變化,針對職位需求缺口,以就業為主要導向,提供有效且快速的課程來培訓學生,從而實現準確的勞動力供需配對。舉例,Lambda會提供不同類型的電腦程式撰寫及軟體工程課程,專門為技術公司培養程式設計師;亦有看準美國人口老化問題所急需的護理保健人員空缺,因此提供護理課程,但因為護理知識不能完全通過網上教學,所以Lambda也希望能與美國各地的護理學校合作,為學生提供必要的實習實踐。

 

Lambda與坊間大部份綫上課程的理念不同,首先學校創辦人Austen Allred希望通過課程來幫助人們更有效率地轉換工作,所以會根據機構類型及僱主要求,特別制定課程內容。同時學校會把過程分成3個部分,用來收生、教學及協助畢業學生尋找工作,由此可見Lambda花費大量精力來幫助學生就業,因為這樣才能獲取預先免費提供課程的售後回報。

 

現時Lambda課程只提供綫上教學,沒有實體教室。據悉,全天候課程為期30周,周一到周五,每天早上8點到下午5點上課;在職進修課程(Part-time)則為期54周,周一到周四晚上6點至9點,以及周六上午9點至12 點上課。繳費方式有兩種:(一)上課前一次繳付2萬美元,後續不用繳款;(二)上課前不用付款,先使用課程資源,待就業後找到年薪5萬美元以上工作,每年再從薪水中抽取17%作為學費,為期兩年,並以3萬美元總額為上限。但如果學生於畢業後5年內,都找不到年薪5萬美元以上的工作,則一分錢都不用付給Lambda。

 

正所謂:做生意各有各法,其實Lambda這種「先享受,後付款」營運策略也不算新奇,只是作為矽谷裏面的新創公司,它就顛覆了傳統的教育理念,以就業市場為教育課程的設計。當然,現時有不少企業招聘時,對大學中學的課程都有不少微言,認為課程有時和現實脫節,但像Lambda這種純由招聘市場為主導的,是否又會走向另一個極端,過猶不及呢?不過,總括而言,教育模式和制度是需要被顛覆,才能更適切現實世界,相信改變會是避無可避的。

 

iMoney 2019年5月20日

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氣候暖化和投資

投資市場上,天災是最不確定,也是不可控制的風險。去年11月,美國發布的第四份全國氣候評估(NCA4)報告指出,嚴峻的氣候變遷已經在美國產生明顯負面影響,當洪水和颶風等極端天氣更頻繁出現,公用事業的效率降低、停電、營運成本增加等將問題不可避免。

筆者認為,公用事業屬於資產密集型企業,有其昂貴的基礎設施需要維持,若他們沒有針對應變極端天氣變化的營運戰略,則擁有的資產及經濟性都會變得脆弱。

近年來,極端天氣事件頻繁發生,我們有目共睹因其造成的生命和財產損失都在增加。尤記得2017年,伊爾瑪(Hurricane Irma)颶風強勢登陸佛羅里達(Florida),摧毀巴布達島(Barbuda)90%以上建築物,更造成美國歷史上第四次大停電,造成500億美元損失。

不幸的是,天災無法避免,當這些事件變得更普遍或激烈時,公用事業的營運成本價格不止提高,其資產、舉債、再融資能力都會變得脆弱,最後反映在資產負債表。

對此,有市場研究便針對極端風暴(主要是颶風)對公用事業的影響,對美國最常出現颶風的地區,如阿拉巴馬州(Alabama)、佛羅里達州、佐治亞州(Georgia)、路易斯安那州(Louisiana)、北卡羅來納州(North Carolina)、南卡羅來納州(South Carolina)以及德克薩斯州(Texas)等,合共10個大型電力公用事業的財務紀錄進行分析,發現一個典型的公用事業在經歷風暴後的損失為14億美元;去到2050年,營運成本及收入損失更會增加23%,亦即屆時每個公用事業的經濟損失為17億美元。

而筆者認為,自然風險是深不可見的地雷,而且隨時都會爆破,它亦是個強而有力的理由,促使公用事業刻不容緩地採取適應氣候變化的措施。

幸而,現時美國有許多電力公司已經開始採取實質行動,幾個比較重要的應變措施主題包括:(一)強化網格(Harden the grid),意指加強輸配電(T&D)基礎設施,防止或減少極端天氣事件造成的損害;(二)分散式發電(Decentralized generation),將較小的公用事業規模設施,放置在靠近人口的中心位置,藉此減少暴風期間容易受損害之長輸電綫路的依賴;(三)電池存儲(Battery storage), 於風暴引發電力中斷的情況下,由電池提供備用電源,幫助公共設施滿足電力需求的峰值;(四)微電網(Microgrids), 意指分散式電源、儲能裝置、能量轉換裝置;(五)儘量保護基礎設施的安全及運作,同時能夠有效抵禦極端天氣的衝擊。

總的來說,無論是企業和投資者,已經日漸加深了解氣候暖化,對投資和資產所帶來的負面影響,因此,相關的投資主題,如綠色金融和環境社會和管治(ESG)等,都更受注視。

畢竟,氣候暖化和金融投資可以說是互為關係,氣候暖化一方面會影響投資,但投資市場又為解決氣候暖化帶來所需的資本。

 

iMoney 2019年5月14日

數字身份

儘管數字身份(Digital Identity)技術發展仍未熟透,但筆者認為,當這項創新科技突破盲點,將不止開啟人類的智能生活應用,更可為全球機構創造難以估計的億萬利潤市場。目前全球超過40億人利用互聯網使用各式各樣服務,隨着數字化經濟的高速發展,未來數字身份勢將成為我們在網絡空間的重要通行證。

 

數字世界並不可怕,只要數字身份的系統設計謹慎及完善,加上法律地位及責任清晰,以及有效政府政策來促進成效及降低風險,筆者認為數字身份將可實現公民的社會賦權,更是增強政治、社會及經濟價值的包容性及公平性的有力關鍵要素。而良好的數字身份應包含四個屬性:一、高度保證的驗證和認證,包括生物識別、密碼、QR碼及嵌入身份信息的智能設備;二、唯一的數字ID,每個系統身份只對應一個人;三、經個人同意後成立,意味着個人有意識地註冊並使用數字身份證;四、保護用戶隱私並確保對個人數據的控制。

 

當我們擁有數字身份,便可通過數字渠道明確地進行身份驗證,辦理銀行業務、領取政府福利、醫療保健及教育等關鍵服務。舉例,愛沙尼亞早於2002年推出國家身份識別系統(即電子身份),把國民的實體身份與數字簽名配對,藉此用來進行投票、繳稅、公證司法等公共服務,其數字化進程更每年為政府節省相當於2% GDP(國內生產總值)的開支。

 

最近,麥肯錫全球研究院(McKinsey Global Institute)報告指出,利用數字身份框架及接近100種方式的分析,應用於美國、英國、中國、巴西、印度、埃塞俄比亞及尼日利亞,結果顯示個別國家通過實施數字身份識別計劃,能在2030年實現相當於GDP的3%至13%的經濟價值,其中一半潛在經濟價值由個人受惠。麥肯錫同時估計,在新興經濟體中,大約有65%的潛在經濟價值歸於個人;成熟經濟體中,則約有40%流向個人的可能性。

一般而言,數字身份可為全球個人釋放的經濟價值,包括更有效地使用金融服務、改善就業機會、提高農業生產力及節省時間;對政府和私營部門而言,其價值則是節約成本、減少欺詐、增加商品和服務銷售、提高勞動生產率及增加稅收。另外,數字身份證還可以釋放非經濟價值,例如包容性的教育、醫療保健、勞動力市場准入及幫助安全遷移。

 

最後,隨着科技發展日新月異,智能手機及互聯網的使用日益增加,有助數字身份識別創造的價值機會持續增長,現時有關數字身份體系的基礎設施每天都在增長,而且成本持續下降,由此可見數字身份的開發成本將能超越傳統紙張的識別方法,將有助它於全球各國落實應用,尤其是新興經濟體。

iMoney 2019年5月3日

香港金融科技跨出一大步

最近,香港金融科技(Financial Technology,簡稱FinTech)終於有大突破,金融管理局(HKMA)正式發出首批4張虛擬銀行牌照。這次過程算是很迅速,上年初才提出方案方向,一年後的今天已批出牌照,今次可說是認真了。

 

近年來虛擬銀行已成各地未來發展趨勢,虛擬銀行指沒有實體銀行分店的數碼帳戶,隨時隨地上網即可開戶,主要使用途徑是手機App與網上,以「快速、即時、方便」為賣點,和傳統銀行的服務思維有大不同,除了提供基本跨行轉帳或提款外,許多會提供較高存款利率,或在海外使用信用卡外幣消費,可免手續費,外滙轉換也比傳統銀行優惠,因此深受許多年輕人的喜愛。更重要的是,虛擬銀行許多是沒有最低存款要求的,因而能提供服務給許多被傳統銀行拒絕開戶的客戶,普惠金融體系(Financial Inclusion)重點就是把金融服務更平民化,更多人受惠。

 

在香港,這次獲發牌照的有Livi VB Limited、SC Digital Solutions Limited、眾安虛擬金融及WeLab。這幾家虛擬銀行的背後股東也都是知名企業集團,Livi VB Limited由中銀香港(02388)、京東數科及怡和合組而成,SC Digital Solutions Limited 由渣打香港(02888)、電訊盈科(00008)、香港電訊(06823)、攜程金融合資,眾安虛擬金融則由眾安在綫(06060)及百仕達控股(06823)組成,WeLab算是「本地薑」,也有知名投資者股東。對於香港來說,這次的突破目的是趕上歐洲、中國、日本等其他地方的金融業趨勢,也可提升香港作為國際金融中心的一個里程碑。但同時要能控制虛擬銀行可能造成的風險,因此保守一點是可以理解的,例如HKMA要求最低資本額需要3億元,才能申請虛擬銀行牌照,所以這幾家虛擬銀行都是由大企業財團組成的,而新創公司就沒有發揮的空間。相較之下,在歐洲虛擬銀行的資本額要求為500萬歐元,這不僅鼓勵許多新創公司可進入,也為年輕人營造更具創新性的金融環境。

 

以德國的虛擬銀行N26為例,它是目前歐洲身價最高的金融科技FinTech新創公司。N26創立於2013年,初期和有牌照金融公司合作推出產品,2016年自己取得德國聯邦金融監管局,以及歐洲央行的銀行從業許可,因此變成是第一家取得歐洲銀行牌照的虛擬銀行。

 

大家或許不知道,當他們決定申請銀行牌照時,公司成員還不到20人,之前團隊中沒有人曾經做過銀行牌照申請,他們的創始人也沒有長期在銀行工作的背景,他們倚靠的是信念和產品及服務創新。今天,N26的營業點已經涵蓋歐洲24個國家、擁有大約700名員工,2018年10月進軍英國後,整體用戶已經上升至230萬人,成立以來,經手了200億歐元的交易額,服務更已經涵蓋銀行帳戶、P2P滙款服務、保險、信用卡等。

所以,希望將來香港也有新創公司,沒有背後大股東的資源和支持,能參與虛擬金融創新,大家一較高下,為港人帶來創新體驗的金融服務。

iMoney 2019年4月15日

AI醫療發展前景

人工智能(Artificial Intelligence,簡稱AI)醫療保健服務市場,正在持續急速擴張,有市場分析指,該市場規模去到2021年,將達到66億美元。筆者認為,AI應用,對未來全球智慧醫療保健行業發展有重大影響,不只能夠解決醫療人員短缺問題,以及他們的壓力負擔,相關技術亦能把病人的醫療紀錄進行高效整合及評估,大幅提升醫治疾病的準確診斷性,為病人實現更高水平的醫療品質。

 

過去幾年,不少創新科技企業,都把AI醫療保健視為重要戰略業務之一,亦務求盡快能把AI醫療技術從試驗階段,轉至商業市場用途,實現真正獲利目標。最近Google旗下的人工智慧部門DeepMind,就建立了一個實時診斷複雜眼疾的原型裝置,其AI系統掃描病人的視網膜後,再經由Google Cloud演算法進行分析,然後給出診斷,整個過程只需30秒,而且這項技術更能偵測青光眼、糖尿病視網膜病變、老年黃斑部病變等眼睛疾病,準確程度堪稱可以媲美權威眼科醫生。

另外,乳癌是全球發達國家及新興市場婦女最常見的癌症,據筆者所知,現時英國的醫院已經出現放射科醫生的人手短缺問題,於2016年至2017年財政年度,更要花費1.16億元英鎊,額外支付醫護人員加班費及外包掃描人員的開支。

 

對此,總部位於英國的初創企業Kheiron Medical,早就利用AI演算法及放射理論開發出一項乳癌篩檢軟件,主要作為早期發現乳癌的解決方案,這項技術已經在匈牙利的醫院進行超過50萬次的掃描測試,以確保其演算法的準確度,最後測試結果顯示,該AI技術已經超越放射學診斷專業人員的平均成效,並於今年1月在里茲(Leeds)的國家健康服務中心(NHS)展開歷史性的掃描試驗。

 

與此同時,自去年4月以來,DeepMind一直努力與NHS合作,進行專案試驗,希望透過AI機器學習找出乳癌組織病徵的可能性,。而荷蘭婦女影像軟件開發商ScreenPoint Medical,也於去年在維也納(Vienna)舉行的歐洲放射綫學大會(ECR),展示AI科技的乳房攝影和數位代斷層乳房攝影(DBT)的檢查軟件,甚至獲得歐洲CE 標誌,能夠提供給不同供應商進行使用,從而審視其性能及成效。

 

總括而言,筆者認為,以上例子都是AI融合醫療發展過程中的重要里程碑,科技創新企業從早期的AI系統研究,成功把系統轉變為雲技術(Cloud Technology),從而構建出真正能夠用於實踐的原型裝置。而且,近年美國食品藥物管理局(FDA)大力鼓勵各界多加採用AI技術,其核准的醫療AI 演算法亦大增,相信有各國政府官方機構的支持,全球AI醫療產業發展前景,勢將光明。

 

iMoney 2019年4月8日

手機醫生是未來看病新趨勢?

較早前本港公立醫療系統不勝負荷,不少醫護人員出現壓力爆煲事件,但事實是醫療資源分配不足的困境並不止於香港。時間就是金錢,今天創新科技當道,早就有新科技融入醫療產業,藉此解決民眾長時間排隊看醫生的問題。對此,英國國民保健署(NHS)便推出GP at Hand看病軟件服務,讓市民透過網絡系統進行遠距離看診。

 

GP at Hand,筆者俗稱它做「手機醫生」,由人工智能醫療公司Babylon Health研發。這間英國新創公司於2013年成立,期間不斷獲得數千萬美元的融資,擁有超過140萬個登記用戶,一半用戶位於英國,其餘用戶則在愛爾蘭及盧量達,除了提供免費的自動化病症檢查器,也有收費的視訊看診服務。而且,Babylon也是NHS的合作夥伴,為公共醫療服務機構提供AI技術,幫助減輕醫生的工作負擔及政府公共開支,當然也是應對人口老化問題的其中方法。

 

雖然這間新創公司的發展潛力看似不俗,但卻一直受到英國傳統醫療系統組織Clinical Commissioning Group(CCG)阻止其迅速發展,CCG反對的理由是數碼醫療應用程式可能不安全、診治責任的倫理問題、病者個人隱私資料保護、人工智能的標準監管等等。對此,NHS已經啟動工作小組,致力討論對於AI技術突破的監管細則及措施,當中包括Google旗下的DeepMind,由此可見NHS其實是正面支持數碼醫駕的持續發展,並且相信AI能為醫療保健提供巨大的幫助可能性。

 

由於Babylon仍需面對國內團體的阻力,故合作夥伴範圍只有一些私人醫療保健機構、保險公司、以及NHS的非緊急求助熱綫111,主要為非必要健康問題的病人提供分流看診服務。亦因此,Babylon一直努力尋求海外合作機會,終於在去年4月與騰訊控股(00700)達成合作協議,部署把人工智能的深度學習及演算法應用於微信,為中國人評估疾病。這個合作讓Babylon成功獲取微信平台上的10億海量用戶,更重要是打入中國尤其龐大的醫療市場,從中壯大發展規模,賺取更多利潤,甚至有可能先在中國火紅起來後,再衣錦還鄉回流英國。

 

總括而言,筆者認為當數位與網絡科技不斷前進,遠距離醫療是未來全球各國都不能阻擋發生的事情,現時即使它有不少漏洞及問題,但都是可以一步步獲得解決的。因此,筆者對數碼醫療的長遠發展是樂觀看待,也深信這個產業蘊含商機之餘,也能夠有效地減少醫療不平等的狀況,讓病者因應病況更能快捷地獲得安全醫治的機會。

 

iMoney 2019年4月1日

演算法正在接管生活嗎?

Machine Learning(機器學習)主要核心演算法之所以重要,是因為它們能對錯綜複雜的問題給出快速而準確的答案,現今機器學習及演算法已逐漸應用於我們社會的幾乎每一個領域,例如:Google搜尋、Amazon書籍推薦、自動駕駛汽車、配對的交友網站、Facebook的新聞動態等,都是演算法透過分析巨量的資料,給我們提供即時且相關的結果,並能夠幫我們決定甚麼是最有利的,演算法告訴我們該如何思考,而且正在改變與影響我們的決定。隨着這趨勢,不難想像有一天我們會不自覺地把決策權和控制權交給機器的演算法。

 

除了以上所說的改善生活方便外,演算法還能拯救生命,而醫學界就是演算法應用最廣泛的地方之一。影像的掃描、腎臟配對及基因分析等,都在演算法的幫助下讓診斷都變得更快速與正確,不再單單倚靠醫生的診斷。相信不久之後,複雜的演算法就能根據大數據資料分析,加上隨身攜帶的細小醫療感應器,協助醫生對我們的健康狀況做出實時的判斷,許多疾病可以未發先療,增長未來壽命及減低整體醫療資源成本,所以,未來醫生和病人將可能把決定權交給演算法。

這樣的未來也不免讓人擔憂,是不是我們以後從小孩開始,就需被演算法所「培養」呢?例如根據各個家庭小孩的狀況,透過機器學習等技術,可以找到更合適的教學素材,自動推薦個人化的素材增進學習的效果。

 

然而演算法根據過去的選擇推出建議,卻往往存在好多偏差:根據報告,美國法院系統用的演算法增加了Bias,造成對少數族裔(黑人、亞裔或流浪人士等)的歧視,因為它會考慮到這些人過去在社區以及與犯罪的關聯性,因此演算法可能會犯下災難性的系統性錯誤,把現實中無辜的人當成有罪。近兩年,不同的Social Media背後的科技平台也被發現帶有歧視,可見此問題不是單一事件。

 

演算法的目的在優化一切,未來許多生活事情會變得更輕鬆,最後對總體社會及經濟是有益的,這是無可置疑的。然而,社會的窮人或未受過教育的人並沒有能力或Access,他們這一不足會被加大化,社會的財富差距會持續擴大,又會減少人們的選擇及降低創新能力,可能導致失業率上升等。更甚的是,傳統上我們付出人力(Labor)得到薪酬回報(Capital),但當一天,我們的人力被演算法取代,那人類的地位究竟是怎樣了?說近一點,既然未來演算法對人們的影響已經無法避免,存在自然偏差的資料估計已經存在於許多的演算法中,這不僅在網絡世界造成分析偏差,也可能給現實世界帶來了危險。未來各政府與專家學者應該要合作,確保演算法背後的分析資料是準確及平等的,大家才能享受演算法所帶的便利與好處。

 

iMoney 2019年3月25日